Страна, расположенная на Британских островах у северо-западных берегов континентальной Европы, традиционно называется (по имени крупнейшего острова) Великобританией, а по названию исторической части — Англией. Официально же она именуется Соединенное Королевство Великобритании и Северной Ирландии. В Великобританию входят три историко-географические области: Англия, Уэльс и Шотландия. В состав Соединенного Королевства включается также Северная Ирландия, занимающая северо-восточную часть острова Ирландия. Это-четвертая область страны. Британские острова — самый обширный архипелаг в Европе.

В него входят два больших острова — Великобритания и Ирландия, разделенные Ирландским морем, и еще 5тыс. малых островов, среди которых особо выделяются группы островов на севере: Гебридские, Оркнейские и Шетландские.

Протяженность острова Великобритания с севера на юг составляет 966км, а наибольшая его ширина вдвое меньше. Благодаря многочисленным заливам и фиордам на острове нет такого места, которое было бы удалено от берега более чем на 120 км. Западные берега Великобритании открыты водам Атлантического океана, а восточные и южные, обращенные к Западной Европе, омываются Северным морем и неширокими проливами Ла-Манш и Па-де-Кале. С 1993 года действует туннель под проливом Ла-Манш, общая протяженность которого составляет 49 километров. Чтобы добраться из Лондона до Парижа на поезде надо всего три часа. «Наконец то Европа присоединилась к Англии», — так говорят англичане по поводу Евротуннеля.

Британцы гордятся тем, что заметно отличаются от любой другой нации мира. Они до сих пор придерживаются странных обычаев, таких, как левостороннее движение или чай в пять часов. Они весьма неохотно перешли на десятичную систему мер, поменяв свои обожаемые пинты на литры, а дюймы на сантиметры. До 1971 года у них действовала странная трехуровневая денежная система, возникшая более чем тысячелетие назад. Она была построена по двенадцатикратному принципу: английский фунт стерлингов равен 20 шиллингам, или 240 пенсам, или 480 форинтам.

Это было крайне неудобно и сильно усложняло расчеты — счет за обед мог выглядеть так: «четыре фунта шесть шиллингов и семь с половиной пенсов». И хотя остальная Европа измеряет расстояния километрами, британцы до сих пор цепляются за свои мили, хотя теперь они покупают ткани метрами, а не ярдами. В своей консервативности британцы не всегда руководствуются логикой и, несмотря на постоянные перемены в обществе, сохраняют множество особых традиций. Например, в Великобритании лебеди все без исключения являются собственностью Ее Величества. Таков закон, принятый еще в стародавние времена.

Население Великобритании около 60 млн. человек. Примерно 78% населения считают себя англичанами, остальные представлены шотландцами, валлийцами (уэльсцы) и ирландцами. Шотландцы, уэльсцы и северные ирландцы в основном являются потомками кельтов, в то время как англичане — потомками англосаксов. Кроме того в стране проживает большое количество выходцев из стран Центральной и Юго-Восточной Азии (индийцы, пакистанцы, китайцы), арабов, африканцев и др. Подавляющее большинство населения принадлежит к англиканской церкви (Англия, Уэльс), одной из крупнейших ветвей протестантского христианства, распространены также католическая (Северная Ирландия) и пресвитерианская (Шотландия) церкви. Также проживает большое количество мусульман — одна из самых больших диаспор в Западной Европе.

Глава государства — король (королева). Королевская власть является пожизненной и передаётся по наследству прямым потомкам монарха по мужской линии, а в случае их отсутствия — по женской линии, согласно старшинству. Король (королева) считается верховным носителем исполнительной власти, главой судебной системы, верховным главнокомандующим вооруженными силами, светским главой государственной англиканской церкви.

Согласно английскому Закону о престолонаследии 1700 г. наследниками могут быть только потомки принцессы Софии, внучки короля Джеймса I (1603-1625), протестантской веры.

Соединенное Королевство входит в семерку мировых экономически развитых стран и занимает второе место в мире после США по числу Нобелевских премий, полученных ее учеными. Важнейшими открытиями британцев являются структура ДНК, сверхпроводимость, большие успехи достигнуты в радиоастрофизике и компьютерной томографии.

Самая разветвленная и протяженная система метро в мире — в Лондоне. Общая длина лондонской подземки — 408 км.
Самая короткая улица в мире — Элджин-стрит в Бейкупе, графство Ланкашир, имеющая длину всего 5,2 м.
Самый большой бар в мире — «Луна под водой» в Динзгейте, Манчестер. Его площадь — 821,7 кв. м.
Самый маленький паб с залом размером всего 1,27 х 2,39 м. находится в гостинице «Доув Инн» в Лондоне.
Древнейшая архитектурная достопримечательность мира — Кентская пещера в Девоншире. Это пещерное поселение имеет культурный слой эпохи нижнего палеолита, т.е. ему более 300 тыс. лет.

Самый грандиозный и торжественный праздник страны — День рождения Королевы, проходит в Лондоне в середине июня.

Самый известный в мире фестиваль цветов проходит в Челси (практически в черте Лондона) в мае.
В Эдинбурге каждое лето (в августе) проходит Международный фестиваль музыки и драмы «Fringe» («На грани»).
Феерический музыкальный Фестиваль Гластонберри проходит среди валлийских холмов в июне.
Грандиозный Карибский карнавал (самый большой карнавал карибской музыки за пределами региона) в Ноттинг-Хилл (Лондон) проводится в конце августа.
Ежегодный Фестиваль международной музыки проводится в июле в городке Лланголлен (Уэльс).
Уже десятый раз в Ливерпуле 21 августа стартует ежегодный фестиваль поклонников Beatles — Mathew Street Festival. Ожидается приезд более полумиллиона поклонников ансамбля и более 150 коллективов и исполнителей со всего мира.
В британском городе Бате (Bath) с 16 мая по 1 июня пройдет Международный музыкальный фестиваль. Его начало знаменует ночное празднество с фейерверками. В рамках фестиваля классической и средневековой музыки состоятся также дни современного европейского джаза и неоклассической музыки современных композиторов.
В эти же дни здесь проходит знаменитый Bath Fringe Festival — красочный театрализованный праздник, привлекающий на курорт множество дополнительных гостей. В числе его мероприятий — ярмаки искусств, уличные шествия и празднества, специальные детские фестивали, шумные карнавалы. Фестиваль Bath Fringe состоится с 23 мая по 8 июня.
Ежегодно в середине весны на британском острове Гернси проходит знаменитый Фестиваль Еды и Напитков. Около 50 ресторанов острова принимают участие в череде праздничных мероприятий, предлагая в эти дни самые редкие и изысканные блюда по необыкновенно низким ценам.

По всей стране каждый день обязательно да проходят какие-либо соревнования по самым разнообразным видам спорта. Самые знаменитые — традиционная Гонка Лодок университетов Оксфорда и Кембриджа проходит в Лондоне на р. Темза в конце марта, Большой Национальный кубок по стипл-чейзу (самые старые и почетные конные соревнования в мире) проходит в Эйнтри в первую субботу апреля, национальный чемпионат по футболу достигает своего кульминационного момента в мае, самые престижные теннисные соревнования планеты проходят в Уимблдоне в конце июня, Королевская Регата стартует в Хейнли-он-Темз также в июне, а в конце июля проводится настоящая феерия яхтенного спорта — Неделя Каус-Уик на острове Айл-оф-Уайт.

Удивительная страна Великобритания. И люди ее населяют необыкновенные. Потому что островитяне. Только на острове могли родиться люди, придумавшие Винни-Пуха, Моррисона-Моррисона или Алису. И только здесь могло прийти в голову открыть больницу для ежиков. Почему, — спросите вы — для ежиков? Потому что они болеют. Чем? Обычно воспалением легких. Попробуйте спросить у англичанина, почему ежики все-таки живут на Британских островах, если климат их так не подходит ежиной природе. Англичанин, пораженный вашей бестолковостью, пожмет плечами: «Вы разве не знаете, что Великобритания — остров? А ежики не умеют плавать».